哺乳动物化石 世界最早真兽类哺乳动物化石惊现中国


中美科学家8月25日在北京宣布,经过几年的研究,他们发现了世界上最早的真兽类哺乳动物化石——中华侏罗兽,这一新属、新种化石的发现,将有胎盘类哺乳动物起源年代向前推进了3500万年,同时校正了现代基于DNA方法测定的哺乳动物演化时间。

哺乳动物化石 世界最早真兽类哺乳动物化石惊现中国

中国地质科学院季强博士介绍说,真兽类又称有胎盘类,是当今世界上繁荣兴旺且数量最多、最具多样性、最重要的哺乳动物类群,现生哺乳动物中超过90%为有胎盘类,从人到老鼠、从大象到蝙蝠、从熊猫到海豚等,都是其家族成员。因此,有胎盘类的起源是所有哺乳动物演化研究中的重大科学问题。

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季强介绍说,他们研究的化石是他2009年发现的。在科技部“973”项目、国家自然科学基金、中国地质调查局和美国自然科学基金联合资助下,中国地质科学院季强和袁崇喜博士、美国匹兹堡卡内基自然历史博物馆罗哲西博士、北京自然博物馆孟庆金博士等组成的研究组研究发现,这块哺乳动物化石产自中国辽宁建昌县玲珑塔地区距今1.

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6亿年的髫髻山组,化石保存了长约2.2厘米的不甚完整的头骨,部分头后骨架,以及残留的软体组织印痕等,估计体重约13克。

牙齿特征显示其为食虫类哺乳动物;而保存完整的前肢和手部骨骼,显示其具有攀爬能力。这表明早期真兽类哺乳动物演化与新的适应有关,具有爬树和逃到上部空间的能力,使真兽类哺乳动物开辟了一个新的生态位,帮助其能够在恐龙和其他脊椎动物统治的侏罗纪生态环境中生存下来。

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这一有别于当时大部分哺乳动物仅限于生活在陆地上的特征,表明它是侏罗纪时期的一支新谱系。这个10厘米左右、长的像小老鼠的动物,是当今所有有胎盘类哺乳动物的祖先。

季强说,在发现中华侏罗兽之前,分子生物学研究通过“分子钟”估计了生物演化时间, DNA证据显示真兽类出现时间应该在1.6亿年前,早于此前发现的攀援始祖兽化石记录的1.25亿年。分子生物学研究结果与化石记录之间的时间差异成为演化生物学家和古生物学家急需解决的一个重要问题。

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如今,中华侏罗兽的发现把化石记录的时间提前至1.6亿年前,填补了早期哺乳动物演化的化石记录间隔,与DNA研究结果吻合,为哺乳动物演化历史建立了以化石为标准点的新里程碑。中华侏罗兽的精确年龄有助于确定真兽类哺乳动物与其他哺乳动物——如后兽亚纲(如袋鼠)和单孔类(如鸭嘴兽)——分异发展的时间。

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